TECNOLOGIA

La crisis de los semiconductores empeora: as te afecta si quieres comprar un mvil, un ordenador o un coche


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Los consumidores se enfrentan a un aumento de precio e incluso escasez de productos como televisores, ordenadores, videoconsolas y hasta automviles, motivada por la escasez mundial de semiconductores.

Desde Blgica hasta China, esta crisis mundial golpea y preocupa en todo el mundo. La escasez de chips, elemento indispensable en la fabricacin de muchos productos, ha ido empeorando desde el ao pasado. Las culpables no han sido las consolas de nueva generacin, sino que la falta de stock de las mismas ha sido un dao colateral de un problema mayor.

La pandemia no slo golpe la industria cuando las fbricas retrasaron su produccin cuando tuvieron que cerrar durante el punto ms crtico del covid-19, sino que este nuevo paradigma balance los hbitos de consumo hacia lo digital, adems de un aumento notable del teletrabajo. Esto aument la demanda, por lo que, aunque la fabricacin haya retomado la normalidad, sigue habiendo escasez.

En la actualidad, compiten por los mismos semiconductores la industria automovilstica, los fabricantes de televisores y consolas y la minera de criptomonedas, que requiere de un gran nmero de tarjetas grficas. Chuck Robbins, el jefe de Cisco, dijo a la BBC: «En este momento, es un gran problema, porque los semiconductores van en prcticamente todo. Aunque los proveedores estn desarrollando ms capacidad y eso mejorar cada vez ms durante los prximos 12 y 18 meses«.

Repercusin en las grandes compaas

Compaas como Apple, una de las mayores compradoras de semiconductores del mundo, se vio obligada a retrasar el lanzamiento de su iPhone 12 el ao pasado por culpa de la escasez. Por su parte, Ford, ha visto afectadas dos fbricas por falta de componentes con los que continuar la fabricacin de automviles, al igual que Nissan mantiene la produccin inactiva en plantas de Mxico y Estados Unidos.

Sony, al igual que Microsoft, sigue lidiando con la escasez de stock en sus consolas de nueva generacin. La demanda de estos nuevos aparatos supera con creces al nivel de produccin y ambas compaas calculan que estos problemas continuarn durante la segunda mitad del ao.

Orden prioritario

En el caso de Samsung, otra de las mayores compradoras de chips del mundo, a principios de semana anunci que podra tener que posponer el lanzamiento de su prximo telfono inteligente de gama alta. Segn public la BBC, el codirector ejecutivo de Samsung, Koh Dong-jin, destac un problema importante al decir que existe un «grave desequilibrio» en el orden jerrquico de quin obtiene los suministros limitados de chips.

El ao pasado, la pandemia hizo caer las ventas de vehculos, debido a las restricciones de movilidad y los impedimentos para viajar entre distintos pases. Ante esta situacin, las compaas de la industria automovilstica compraron menos chips ya que tambin fabricaron menos vehculos. Esto propici que, al retornar el volumen normal de ventas, los proveedores de estos circuitos integrados colocaran a la industria automovilstica por debajo de las tecnolgicas en orden de prioridad de abastecimiento.

Difciles de fabricar

Fabricar chips es difcil y las condiciones de fabricacin requieren un coste muy alto, adems de los aos que se necesitan para la construccin de las fbricas. Varios pases como China, Estados Unidos e incluso Europa, estn considerando medidas para lograr una autosuficiencia de semiconductores y solventar no slo la escasez actual, sino satisfacer una demanda que seguir aumentando a la par de la evolucin tecnolgica.

Se tarda alrededor de tres meses en fabricar un chip y desde la fabricacin del semiconductor hasta el ensamblaje de todas sus partes, este pasa por distintas fases en fbricas gigantes, instalaciones libres de polvo, con lseres y estao fundido.

A partir del silicio, un elemento extrado de la arena, casi como si fuera la misma creacin de Adn, la tecnologa es capaz de convertirlo en millones de pequeos transistores que formarn parte del cerebro de los telfonos inteligentes, los sistemas automticos de un automvil, las lavadoras de ltima generacin y hasta los satlites que orbitan el planeta Tierra.

Alto coste de produccin

Las condiciones de fabricacin de estos elementos son lo ms aspticas posibles. Los pequeos transistores llegan a ser incluso ms pequeos que un virus, por lo que una mota de polvo es suficiente para dejarlos inservibles.

Para mantener un ambiente seco y sin polvo, en las fbricas el aire se filtra constantemente y se controla escrupulosamente el acceso. Cada trabajador va protegido como si tratara con los virus ms contagiosos del mundo, protegido de arriba abajo para no dejar caer ni una escama de piel ni ningn pelo sobre tan indispensables componentes.

Como si de neuronas se tratase, en estas megafbricas se llegan a colocar hasta 100 capas de materiales en cada chip, algunas de slo un tomo de espesor, que se van retirando hasta dejar diminutas estructuras tridimensionales que conectarn los transistores entre s.

Otro de los procesos se basa en una luz ultravioleta que va grabando patrones, sobre la oblea de silicio, que se convertirn en transistores. Estos procesos se complementan con otros ms complejos como la evaporacin de estao, todo a una escala diminuta, casi atmica.

Adems, las fbricas de chips funcionan las 24 horas del da no slo por la demanda que hay, sino sobre todo por el coste. Una planta que fabrique alrededor de 50.000 obleas por mes, cuesta alrededor de 12.313 millones de euros. Dado que se pueden volver obsoletas en cono ao o menos, es primordial sacarles el mximo rendimiento.

Por esta razn es complicado, por ahora, que muchos pases consigan la autosuficiencia de semiconductores con sus propias fbricas de chips. Tambin, el empeo de aumentar el rendimiento de estos componentes ascendiendo la complejidad de fabricacin de los mismos, haciendo transistores ms pequeos para que haya ms en la misma superficie, sumado al aumento de la demanda, ir encareciendo los productos que llegan al consumidor final.

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